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Como funciona la ansiedad en el cerebro

mayo 12, 2022
Como funciona la ansiedad en el cerebro

Áreas cerebrales implicadas en la ansiedad

ANTES DE SUBIR AL ESCENARIO PARA DAR UNA PRESENTACIÓN, notas que tu respiración se vuelve pesada, que te tiemblan las manos y que te desmayas. Aunque le asusten, estos síntomas no ponen en peligro su vida, sino que son indicativos de un ataque de pánico.

Sabemos bastante sobre la fisiología de un ataque de pánico, pero hace poco que hemos empezado a comprender cómo afecta a la química de nuestro cerebro. Los ataques de pánico son episodios de miedo o aprensión intensos. Las personas que los padecen suelen decir que piensan que se están muriendo, que se están ahogando o que se están volviendo locas. También pueden sentir que están sufriendo un ataque al corazón o que están a punto de perder el conocimiento. Estos episodios suelen comenzar de forma abrupta, alcanzan su punto álgido en 10 minutos y terminan en media hora.

Cuando las personas se sienten estresadas, su sistema nervioso simpático suele activarse, liberando energía y preparando el cuerpo para la acción. A continuación, el sistema nervioso parasimpático entra en acción y el cuerpo se estabiliza hasta alcanzar un estado más tranquilo. Si el sistema nervioso parasimpático es incapaz de hacer su trabajo, la persona permanecerá encendida y puede experimentar la excitación elevada característica de un ataque de pánico.

Ansiedad de la amígdala

La semana pasada, un estudio de la UCLA descubrió que los meditadores de larga duración tenían un cerebro mejor conservado que los no meditadores a medida que envejecían. Los participantes que llevaban una media de 20 años meditando tenían más volumen de materia gris en todo el cerebro; aunque los meditadores de más edad seguían teniendo cierta pérdida de volumen en comparación con los más jóvenes, no era tan pronunciada como la de los no meditadores. «Esperábamos efectos más bien pequeños y distintos localizados en algunas de las regiones que se habían asociado previamente con la meditación», dijo el autor del estudio, Florian Kurth. «En cambio, lo que realmente observamos fue un efecto generalizado de la meditación que abarcaba regiones de todo el cerebro».

Uno de los estudios más interesantes de los últimos años, llevado a cabo en la Universidad de Yale, descubrió que la meditación de atención plena disminuye la actividad en la red de modo por defecto (DMN), la red cerebral responsable del vagabundeo de la mente y de los pensamientos autorreferenciales, también conocida como «mente de mono». La DMN está «encendida» o activa cuando no pensamos en nada en particular, cuando nuestra mente sólo divaga de pensamiento en pensamiento. Dado que el vagabundeo de la mente se asocia normalmente con ser menos feliz, rumiar y preocuparse por el pasado y el futuro, el objetivo de muchas personas es reducirlo. Varios estudios han demostrado que la meditación, a través de su efecto tranquilizador en la DMN, parece hacer precisamente esto. E incluso cuando la mente empieza a divagar, debido a las nuevas conexiones que se forman, los meditadores son mejores para salir de ella.

Ansiedad crónica

Si alguna vez le ha parado la policía o ha tenido que dar un discurso ante una gran multitud, probablemente esté familiarizado con el estrés y la ansiedad de una u otra forma. Estas emociones pueden desencadenar no sólo una respuesta mental, sino también física. Aunque cierto nivel de estrés y ansiedad es realmente normal y saludable, estos sentimientos en exceso pueden afectar gravemente a la vida diaria de una persona, por no hablar de su salud.

Todos hemos oído utilizar los términos «estrés» y «ansiedad» indistintamente. El problema es que el estrés y la ansiedad son en realidad sentimientos diferentes. Cuando se siente estrés, se debe a una fuente conocida: se tiene un plazo de entrega ajustado o los niños no hacen caso. Este estrés también puede manifestarse con sentimientos de ira, tristeza o irritabilidad.

La ansiedad, en cambio, es una sensación específica de miedo o temor. También puede no tener un desencadenante conocido. Las personas que padecen un trastorno de ansiedad suelen despertarse sin motivo aparente. La ansiedad también puede provenir del estrés crónico. Una persona cuyo cuerpo tiene una oleada constante de hormonas del estrés corre un mayor riesgo de desarrollar ansiedad generalizada.

Lo que ocurre en tu cerebro cuando tienes ansiedad

1) Ejercicio: Hacer un buen ejercicio poco después de una experiencia estresante ayudará a tu cerebro a deshacerse de las sustancias químicas del estrés que causan efectos negativos. El ejercicio también ayuda a que tu hipocampo crezca, ayudándote a concentrarte, a mantener tu sentido del humor, a pillarte antes de un error, a tomar decisiones y a aprender nuevas tareas. Si eres un friki de la ciencia, como nosotros, lee más sobre esto aquí.

2) Descansar:  Mientras dormimos, el cerebro y el cuerpo se «curan», despejando el desorden y procesando el día. Casi todo el mundo necesita entre 7 y 8 horas para que este proceso tenga lugar.    No dormir lo suficiente también se asocia al aumento de peso, a culpar a los demás y al envejecimiento de la piel.  Si su trabajo le obliga a viajar a través de zonas horarias, haga clic aquí para ver una hoja informativa con algunos consejos útiles.

3) Actividades de razonamiento espacial:  Hay algunas pruebas de que las actividades o juegos que implican razonamiento espacial -organizar un almacén, deportes, Scrabble o Tetris- pueden distraer al cerebro del procesamiento negativo después de un acontecimiento traumático. Estas actividades proporcionan un descanso necesario para el cerebro y pueden ayudar a la recuperación.

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